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Karim Benzema évoque le Real Madrid, le Clasico, le Ballon d’Or et comment il s’améliore avec l’âge

MADRID — Peut-être que le secret est dans la boisson. Karim Benzema vient de terminer son entraînement à la Ciudad Deportiva, le terrain d’entraînement du Real Madrid à Valdebebas, en périphérie de la capitale espagnole, non loin de l’aéroport de Barajas. Après avoir enfilé un élégant combo pantalon noir / polo ambré pour son interview avec ESPN, il vide une bouteille d’eau de coco.

C’est une journée typiquement chaude à Madrid, et son choix de boisson pourrait vous surprendre. Pas si vous connaissez Benzema. L’eau de coco est remplie de potassium, de sodium et de magnésium, un moyen idéal pour s’hydrater après l’entraînement ou après un match. Il est également faible en calories et sans gras. Tout ce que fait le Français de 33 ans, c’est d’optimiser ses performances. Il est devenu obsédé par la forme physique, la récupération, la préparation et le bien-être – la discipline des soins personnels. Il est juste de dire que plus Benzema vieillit, meilleur il est en tant que footballeur.

« Physiquement, je me sens bien. Plus le temps passe, mieux je me sens », a-t-il déclaré à ESPN. « C’est beaucoup une question d’expérience et, à partir de 30 ans, le travail invisible. Tout ce que vous faites après les entraînements, quand vous rentrez chez vous. Le sérieux, le professionnalisme. C’est juste apprendre. Apprendre à aimer tout le travail, pas seulement le le terrain et le football. C’est aimer le travail à la salle de sport, bien se reposer, bien manger. Travailler pendant son jour de congé.

« Vous apprenez à aimer ça. Vous ne vous forcez pas à le faire – vous aimez le faire. Je vais au gymnase parce que j’aime ça. Il y a des moments où je suis fatigué et je n’ai pas vraiment envie d’y aller, mais parce que j’aime le travail et que je sais qu’il me rendra meilleur, je le fais », explique-t-il.

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Le déménagement de Lionel Messi au Paris Saint-Germain cet été a poussé Benzema encore plus sous les projecteurs. Il est non seulement le visage le plus reconnaissable du Clasico mais aussi le visage de la Liga, même à son âge (il aura 34 ans fin décembre). Alors que le Real Madrid et Barcelone traversent tous deux des transitions difficiles, pour Benzema, les affrontements entre les deux géants restent les plus grands matchs du football mondial.

« Pour moi, c’est toujours la même chose. C’est le meilleur match de football au monde, quels que soient les joueurs qui sont ici, ceux qui sont partis. C’est l’histoire. C’est le football. [Avant Ronaldo et Messi] il y avait Zinedine Zidane, il y avait Ronaldinho, il y avait Ronaldo, il y avait Samuel Eto’o. Les noms changent, mais Real Madrid vs Barcelone reste Real Madrid vs Barcelone, quels que soient les joueurs. La pression est différente.

« Je joue aux Clasicos depuis un moment. Ce sera mon 37e ! J’aborde le match en sachant que c’est Barcelone, avec tout ce qui l’entoure, mais je suis concentré. Je veux le gagner », déclare-t-il.

Il y a aussi des prix individuels en vue, au-delà de la vision de la gloire collective à Madrid. À ce stade avancé de sa carrière, Benzema n’a jamais été aussi fort qu’il ne l’est maintenant. Il n’a jamais été aussi cohérent, aussi efficace, aussi important ; il n’a jamais été aussi près de remporter la plus haute distinction individuelle du jeu, le Ballon d’Or.

Il est en lice avec Lionel Messi, bien sûr ; Robert Lewandowski, qui a marqué pour le plaisir toute l’année ; Jorginho, vainqueur de la Ligue des champions et de l’Euro à moins de deux mois d’intervalle. Mais Benzema a remporté la Ligue des Nations et affiche une régularité remarquable pour le club et le pays. Personne n’a eu plus de buts et de passes décisives qu’en 2021 – 31 buts, 12 passes décisives pour le club et le pays lorsque nous avons fait l’interview. Personne n’avait marqué plus dans le Big 5 des ligues européennes cette saison, ce qui stimule son rêve de devenir le premier Français depuis Zidane, il y a 23 ans, à remporter le prestigieux prix.

« C’est un rêve depuis que je suis très jeune », dit-il. « C’est aussi une motivation. Le simple fait de figurer sur la liste des 30 nominés est déjà satisfaisant.

« Cela a toujours été un objectif, toujours au fond de moi. Lorsque Cristiano Ronaldo l’a remporté dans le passé et l’a obtenu sur le terrain du Bernabeu, j’étais bien sûr heureux pour lui. Heureux d’être dans son équipe et alors il faut penser : ah oui, moi aussi je veux le gagner.

« Je peux dire que je n’ai jamais été aussi proche de la gagner grâce à mes performances, ce que je fais depuis trois ou quatre ans ici », poursuit-il.

Le Ballon d’Or n’est pas une obsession pour Benzema ; c’est une ambition. Comme jouer pour le Real Madrid, « le plus grand club du monde » a toujours été une de ses ambitions. Comme gagner avec le Real Madrid était aussi une ambition – remporter trois titres de Liga, quatre Ligues des champions – et cimenter sa place dans l’histoire du club, avec 201 buts depuis son arrivée au club en 2009. Comme rejouer pour la France et remporter des trophées avec son pays, devenant une idole pour la jeune génération. L’attaquant né et élevé à Lyon a réussi tout cela.

« Ce sont des stats, et aujourd’hui, on parle beaucoup de stats. Mais moi ? Ce que j’aime et ce que j’apprécie, c’est qu’aujourd’hui, on regarde mes stats mais aussi ce que je fais sur le terrain. Sur les passes, sur le mouvement , sur les actions, sur les contrôles, sur les courses, c’est ce que j’aime le plus. Depuis trois ou quatre ans, il y a cette régularité, surtout dans les gros matchs, quand mon équipe a besoin de moi, je suis toujours là pour les aider. ce qui me comble le plus.

« Je joue librement, je joue au football que j’aime. »

L’amour du jeu est quelque chose qui revient souvent – ​​ce plaisir sera toujours la principale raison pour laquelle il joue toujours au plus haut niveau. Mais peut-être le plus important dans tout cela est que Benzema obtient enfin la reconnaissance pour tout ce qu’il fait au Real Madrid depuis de nombreuses années, souvent négligé à l’époque de Cristiano Ronaldo.

« Je savais ce que j’apportais à cette équipe. Aujourd’hui, on peut dire que j’apporte plus en termes de statistiques, mais mon jeu n’a pas changé », dit-il. « Bien sûr, j’apprécie la reconnaissance aujourd’hui. Quand tout le monde dans le monde du football reconnaît ce que je fais en ce moment et que je fais depuis un, deux, trois ou quatre ans, la cohérence, ça me rend fier. »

Alors que Luka Modric quitte le terrain d’entraînement et passe devant Benzema, il n’a pas pu s’en empêcher : « Balon de Oro », dit-il en souriant. Le maestro croate sait de quoi il parle. Il l’a remporté en 2018, au même âge que Benzema.

Tout le monde au Real Madrid, des joueurs actuels aux anciennes légendes, soutient Benzema dans la course au prix ultime en solo. Il n’est pas unique en ce sens qu’il s’améliore avec l’âge; regardez Ronaldo ou Zlatan Ibrahimovic, qui ont tous deux marqué plus depuis leurs 30 ans qu’avant. Benzema c’est pareil.

Karim Benzema estime qu’il n’est « pas loin » de réaliser son rêve de remporter le Ballon d’Or masculin.

Alors, qu’est-ce qui se cache derrière son éclat tardif? Le talent a toujours été là. Il y a la partie la plus « invisible » du jeu, non mesurée par les statistiques, mais peut-être que la plus grande clé pour Benzema a été le départ d’une certaine mégastar. La sortie de Ronaldo du Real Madrid en juillet 2018 a ouvert la voie à l’attaquant français, mais il ne parle pas de son temps avec le quintuple vainqueur du Ballon d’Or avec amertume ou frustration.

« Quand tu joues avec un gars qui marque 50 ou 60 buts par saison, bien sûr tu es au service de l’équipe, mais tu es aussi au service du joueur. J’ai dû m’adapter. J’ai eu un très bon connexion avec lui. Une fois parti, c’était à moi de faire un pas en avant et de montrer que je pouvais aussi faire la différence », poursuit-il. Benzema porte cette équipe du Real Madrid depuis, marquant 74 buts en championnat depuis le début de la saison 2018-19.

De tous les joueurs qui ont déjà joué à ce match, s’il y en avait un avec qui il pouvait faire équipe aujourd’hui, ce serait l’attaquant brésilien Ronaldo. Benzema a grandi en idolâtrant Ronaldo, « le plus grand » selon lui.

« Ronaldo n’est que l’attaquant pour qui j’accepterais d’être sur le banc ! C’est grâce à lui que j’ai commencé à faire des enjambées, les mêmes mouvements que lui même s’il les faisait 1000 fois plus vite. Il m’a fait aimer le foot. Là. C’était aussi Zizou [Zidane], mais dans ma position, Ronaldo est celui qui a révolutionné le rôle d’un attaquant. Pour moi, il est l’attaquant complet, un modèle, et si vous voulez apprendre quelque chose sur un attaquant, vous dois regarder R9.

« Je ne pense pas que c’est juste moi [qui se sent de cette façon] – c’est tout le monde. »

Voir Ronaldo poster un message de soutien à lui pour la course du Ballon d’Or avec la photo de leur première rencontre, en 2009, était spécial. « Regardez comme je suis jeune… » dit Benzema.

« Quand je suis arrivé ici à Madrid, j’étais un peu seul. C’était difficile. C’est vraiment difficile. Cela dépend de ma force mentale. Pour moi, tant que je ne suis pas un partant incontesté, je ne suis pas performant ou les gens n’apprécient pas mon jeu, je n’abandonnerai pas — je ne lâcherai pas. Nous sommes tous plus ou moins les mêmes [à Madrid], côté football. Nous pouvons tous faire une passe ou marquer un Mais l’élément mental est de finir un match, d’en profiter un peu et de penser déjà au prochain match, comment se préparer, comment jouer. C’est mon approche.

« Dès que je termine un match, qu’il soit bon ou mauvais, je pense déjà à ma récupération et à ce que je ferai au prochain match. Tout de suite. On joue un soir à 21h et le lendemain matin, c’est oublié,  » il dit. « [Le Real Madrid] est un grand club. C’est exigeant, la pression est au plus haut. Je ne peux pas me reposer sur mes lauriers et dire oh ça va, la saison dernière j’ai marqué 30 buts donc cette saison, je vais y aller doucement . Ça ne marche pas comme ça, et c’est ce qui me motive à chaque fois. »>

Alors, quel avenir pour Benzema ? Son contrat expire en juin 2023. Il a tout le temps de réfléchir à ce qu’il fera ensuite, même s’il ne semble pas stressé.

« Je prends année après année. Tant que j’ai ce désir, cette joie et que j’aime le football, je continue. Je ne regarde pas l’âge ou ce qui se passe. Tout dépend de ce que je ressens physiquement. Je Je ne le forcerai jamais. J’ai 33 ans, j’aurai 34 ans en décembre. Je continue à jouer, je me sens de mieux en mieux, donc je dois continuer. Et en profiter au maximum », dit-il.

« J’aime les États-Unis. Le football s’améliore de plus en plus là-bas. Mais est-ce que je vous dis que je signerai là-bas ? En ce moment, je suis à Madrid », dit-il en souriant à nouveau.

Après près d’une heure ensemble, à parler également de musique, de séries télé françaises (coups de coeur récents : « Validé » et « Family Business ») et de la prestation du président Emmanuel Macron lors du match de football caritatif qu’il a joué la veille de notre interview, Benzema peut enfin partir pour le déjeuner. Plus tard, il ajoutera deux autres séances de gym chez lui, un traitement spécial de récupération, plus de massages et plus de préparation pour les jeux à venir.

Le chemin de Benzema vers le sommet, y rester aussi longtemps et se rapprocher si près du Ballon d’Or, n’est pas à cause de l’eau de coco. C’est à cause de tout ça.