jeC’était en décembre 1961 et Jimmy Greaves venait de se présenter devant une foule adorée de White Hart Lane en marquant un tour du chapeau lors de ses débuts à Tottenham lors d’une victoire 5-0 contre Blackpool. Il s’agissait du premier but sur 266 que Greaves s’inscrivait avant de devenir le meilleur buteur du club et représentait un retour glorieux au football anglais après une période mouvementée en Serie A avec l’AC Milan.

Avant de devenir le chouchou de N17, Greaves avait déjà démontré ses capacités de marquage spectaculaires dans l’ouest de Londres, à Chelsea. Finisseur prédateur et impitoyable qui avait du rythme et la capacité de dribbler facilement ses adversaires, Greaves a fait ses débuts à l’âge de 17 ans à Stamford Bridge, où il a marqué 132 fois. L’attaquant anglais a été le meilleur buteur du club à chacune de ces saisons, avec un incroyable retour de 43 buts dans la campagne 1960/61.

Tandis que le retour de but phénoménal de Greaves suscitait les éloges et l’appel de l’Angleterre, la gloire et les trophées dont rêvait le leader lui échappaient alors que Chelsea avait du mal à maintenir sa régularité dans le haut vol de l’Angleterre. Après sa saison accrocheuse 1960/61, Greaves sentit qu’il était temps de quitter Stamford Bridge et chercha un nouveau défi qui pourrait l’aider à lui rapporter de l’argenterie. Les doubles gagnants, Tottenham, ont clairement fait savoir leur intérêt, mais Chelsea a déclaré qu’ils ne vendraient pas à leurs féroces rivales.

La réputation de Greaves en tant qu’attaquant d’une généalogie rare s’était répandue dans toute l’Europe et, à l’été 1961, l’AC Milan agissait rapidement pour que Greaves continue à faire grâce à San Siro. Les géants italiens ont envoyé leur négociateur, Gigi Peronace, un homme que Greaves a décrit plus tard comme “ressemblant à un membre du casting du Parrain”, pour négocier le contrat. Le représentant charismatique a rapidement séduit Greaves et un accord de 80 000 £ pour le signer a été rapidement accepté.

Le déménagement était apparemment parfait pour toutes les parties. Les frais de transfert que Chelsea percevrait pour Greaves atténueraient les problèmes financiers qu’ils avaient alors que l’Angleterre aurait une chance réaliste d’ajouter des trophées à son incroyable retour au but. Une autre motivation pour Greaves, qui gagnait 20 £ par semaine à Chelsea,était la nouvelle richesse qui l’attendait en Italie. Après avoir passé un examen médical, son nouveau directeur, Giuseppe Viani, l’a informé qu’il recevrait l’équivalent de 130 £ par semaine avec un appartement de grand standing à partager avec sa femme Irène.

Cependant, avec tout mis en place pour son départ sur le continent, des doutes ont commencé à se développer à Greaves dans la mesure où il a tenté d’annuler la transaction. Greaves a informé Chelsea de son intention de rester mais les Blues à court d’argent étaient impatients de voir le mouvement se concrétiser. «Mon euphorie initiale au sujet de la perspective de jouer et de vivre en Italie s’est rapidement estompée et, au fil des semaines, j’ai commencé à avoir des doutes quant au déménagement. J’ai aimé mon confort de créature. J’aimais la vie à Londres et le style de vie londonien », a rappelé l’attaquant par la suite.

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Après avoir terminé sa tournée avec l’équipe nationale à seulement 21 ans, Greaves se préparait pour une nouvelle aventure en Serie A. Le voyage n’avait toutefois pas pour but de se dérouler comme prévu. Deux heures avant son départ prévu pour l’Italie, Greaves a été rejoint à Heathrow par Daily Express journaliste Desmond Hackett.

Hackett a proposé qu’une fête soit organisée et les deux hommes se sont mis à embarquer pour un déjeuner au homard et au champagne. Après deux heures d’indulgence dans une cuisine raffinée et une conversation footballistique, Greaves s’est rendu compte qu’il avait raté son vol. Il est ensuite monté à bord du prochain départ disponible et a atterri en Italie avec six heures de retard et un peu moins en raison de l’usure suite à une nouvelle jovialité dans l’avion.

Cet épisode représente le premier de plusieurs conflits que Greaves allait avoir avec les géants milanais. Peu de temps après son arrivée, Greaves est retourné en Angleterre pour retrouver sa femme, qui devait donner naissance à leur fille, et l’attaquant a insisté pour rester avec Irène et leur nouveau-né pendant quelques jours. Milan voyait les choses différemment et infligeait à l’attaquant une amende de 50 £ pour chaque journée supplémentaire passée à Londres.

Lorsque Greaves s’est rendu en Italie, il ne s’est pas rendu directement à Milan, mais s’est plutôt dirigé vers Venise où il avait conclu un accord de parrainage de démarrage avec Vallesport. Quand Greaves est arrivé à Milan pour s’entraîner d’avant-saison avec un jour de retard, il a appris que Viani, l’entraîneur si enthousiaste à l’idée de signer Greaves, avait subi une crise cardiaque et se retirerait pour en laisser une autre prendre en charge. Rossoneri.

Le remplacement de Viani serait Nereo Rocco, et il y a eu des frictions entre les deux dès le début après le détour de Greaves à Venise. Greaves avait été habitué à une vie plus détendue en Angleterre et l’approche disciplinée et intense de Rocco fut un choc pour le système de la jeune star anglaise. «Il a fait de ma vie un enfer et je n’ai pas apporté de soleil dans la sienne. C’était un disciplinaire strict qui aurait pu donner des leçons d’irritabilité au capitaine Bligh », se souviendra plus tard Greaves.

Rocco était un chef de projet strict qui contrôlait les repas de Greaves et restait assis en face de lui pendant qu’il mangeait pour s’assurer qu’il les finissait. Fumer, sans surprise, était considéré comme une habitude qui ne convenait pas à un footballeur professionnel aux yeux de Rocco. Le désir de cigarette de Greaves serait accru par le stress de sa nouvelle vie et l’attaquant se faufilerait dans la salle de bain du terrain d’entraînement pour fumer, où il découvrirait souvent que plusieurs de ses coéquipiers avaient partagé la même idée.

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Alors que Greaves avait du mal à s’adapter aux exigences de Rocco, le professionnalisme qu’il avait expérimenté à Milan contrastait également avec les installations auxquelles il s’était habitué à Chelsea. Greaves est arrivé à la recherche d’un complexe d’entraînement ultramoderne comprenant un restaurant et une retraite en montagne, tandis que Chelsea, de retour à Londres, s’entraînait derrière les buts sur une piste canine. Stamford Bridge était un stade assez grand mais Greaves jouerait maintenant devant 87 000 fans italiens passionnés dans le chaudron qu’est le San Siro.

Tout ce qui entourait l’arrivée de Greaves à Milan avait été chaotique et stressant, mais il savait qu’il pourrait trouver du réconfort pour marquer des buts. L’attaquant anglais fera enfin ses débuts en Serie A contre Lanerossi Vicenza et, comme prévu, il en a fait un bon début de match. Greaves a joué aux côtés du meilleur attaquant italien de l’époque, José Altafini, qui serait le principal attaquant.

Greaves, quant à lui, devait remonter ou être poussé hors des ailes pour accueillir son coéquipier. Il a été soumis à un marquage serré auquel il n’était pas habitué en première division, mais l’Anglais a continué à marquer fréquemment, y compris une frappe contre des rivaux acharnés. Inter dans le derby. La partie milanaise de 1961 comprenait également les talents de Gianni Rivera, Giovanni Trapattoni et Cesare Maldini en tant que Rossoneri lutté pour le Scudetto.

En dépit de ses remarquables prouesses en matière de buts sur lesquels il avait construit sa réputation, Greaves resta mal du pays et misérable. Les buts ne semblaient certainement pas le séduire avec Rocco non plus, comme cela a été évident à la suite d’un match nul 2-2 avec Sampdoria.

Greaves avait marqué le premier but de Milan et assisté le second, mais il allait subir les foudres de Rocco pour son implication dans l’égalisation tardive de Sampdoria. Il a réagi après avoir été craché au visage par un défenseur adverse en attaquant le coupable. Le coup franc qui en a résulté a valu un point au club génois, ce qui a amené Rocco à exprimer sa colère contre Greaves dans le vestiaire, où il a qualifié l’attaquant de honte face à la chemise rouge et noire.

L’attaquant isolé pourrait au moins trouver du réconfort en sachant que d’autres Britanniques évoluant en Serie A luttaient également pour s’adapter à la nouvelle culture. Gerry Hitchens était dans la même ville, jouant pour l’Inter tandis que Denis Law et Joe Baker étaient basés à l’ouest de Milan avec Torino. Law et Baker partageaient le dédain de Greaves pour la Série A, les événements s’aggravant de manière dramatique lorsqu’ils se heurtent à un lampadaire de l’Alfa Romeo que Baker conduisait. C’est un accident qui a poussé Baker à se battre pour sauver sa vie.

Law et Baker passèrent la majorité de leur temps dans leur appartement à Turin alors qu’ils tentaient de se soustraire à l’attention de la presse italienne, tandis que l’examen minutieux des médias s’avérait également excessif pour Greaves. «La presse anglaise et italienne ont toutes deux écrit sur moi des récits moins que complémentaires», a rappelé Greaves plus tard. “La presse italienne était particulièrement vindicative, faisant de moi un gamin gâté.”

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La dépression a commencé à envahir Greaves, qui tentait également de profiter de la vie sur le terrain en raison du système de défense catenaccio déployé par Milan. Même s’il continuait à marquer des buts, le plan de match défensif fondé sur la contre-attaque lui permettait de supporter de longues périodes sans voir le ballon. Une abondance de buts ont été marqués en première division à cette époque, mais en Serie A, les matches étaient serrés et les équipes italiennes ont démontré leur maîtrise défensive.

Au fil de la saison, il est devenu évident que le temps de Greaves en Italie allait prendre fin prématurément. La tension entre Greaves et Rocco est restée et Milan a commencé à se préparer à la vie sans l’Angleterre en faisant venir le Brésilien Dino Sarni. Sarni devait jouer aux côtés d’Altafini et Greaves a été informé peu après qu’il avait été placé sur la liste des transferts. Deux jours plus tard, l’épouse de Greaves, Irène, a été frappée à la porte de leur appartement milanais. De l’autre côté, l’homme qui offrirait à l’attaquant un retour en Angleterre propice à l’immortalité au football.

Greaves arriva chez lui pour trouver le directeur de Tottenham, Bill Nicholson, assis dans son salon. Nicholson voulait une puissance de feu supplémentaire pour renforcer sa ligne d’attaque pour l’équipe qui venait de remporter une saison triomphale au cours de laquelle elle avait été couronnée double championne de la Ligue et de la FA Cup. Même si Chelsea souhaitait également ramener Greaves à Stamford Bridge pour le retour d’un héros, Greaves était emballée par la perspective de rejoindre Tottenham.

Après seulement 13 matches et quatre mois sur le continent, Greaves reviendrait au football anglais pour une somme de 99 999 £, un montant décidé par Nicholson afin de le débarrasser de la pression supplémentaire à laquelle ce pays était soumis pour la première fois. . Après sa performance exceptionnelle dans la défaite de Blackpool, Greaves allait acquérir un statut légendaire à Tottenham, créant une carrière remarquable dans laquelle il devint sans doute le plus grand buteur de l’Angleterre.

Les 366 buts marqués par Greaves au cours de sa carrière dans les clubs constituent un record parmi les cinq meilleures ligues européennes depuis des décennies. Cristiano Ronaldo a finalement dépassé le total de Greaves en 2017. Malheureusement, seulement neuf de ces frappes sont arrivées durant son passage dans le rouge et le noir de Milan, et les supporters italiens, bien que ravis d’avoir assuré le Scudetto après son départ, ont été privés de voir Greaves à sa place. meilleur scintillant.

À seulement 21 ans, le déménagement dans un nouveau pays et l’adaptation à une nouvelle culture sont peut-être tout simplement arrivés trop tôt pour Greaves. L’attaquant n’a jamais imputé à Milan ou à Rocco l’impossibilité de s’installer en Italie et a reconnu que son cœur n’était pas en mouvement depuis le début. Il a toutefois qualifié cette période d’expérience vitale qui l’a aidé à devenir un joueur encore meilleur qu’avant: «J’ai toujours eu le sentiment d’aller à Milan comme un garçon et de revenir comme un homme.

Par Aaron Attwood @ajattwood