PORTO, Portugal – C’était censé être la nuit où Joao Felix, la nouvelle star du Portugal, allait faire ses premiers pas vers la conquête de la couronne en tant que footballeur le plus important de son pays. Le seul problème avec cela est qu’il est loin d’être prêt à se tenir à l’écart de son successeur, quel qu’il soit.

Felix, le prodigieux attaquant de Benfica, âgé de 19 ans, faisait ses débuts au Portugal dans le stade de Porto Estadio do Dragao en demi-finale de la Ligue des Nations contre la Suisse mercredi, mais le jeune a eu peu d’impact avant d’être remplacé par 70 minutes. Ronaldo a quant à lui quitté le terrain après avoir inscrit son total de buts internationaux à 88 après avoir inscrit un autre tour du chapeau – son 53e but pour le club et le pays – pour guider le Portugal et prendre sa place dans la finale de la Ligue des Nations dimanche contre l’Angleterre ou les Pays-Bas en le même stade.

« C’est un génie », a déclaré Fernando Santos, l’entraîneur du Portugal, à propos de Ronaldo. « Il y a des peintres de génie et des sculpteurs de génie, mais c’est un génie du football. Un génie tout simplement.

« Lorsqu’un joueur marque trois buts dans une partie, il fait bien sûr la différence. »



Les jeunes prétendants vont et viennent pour le Portugal, mais Ronaldo reste la seule constante. Excellente nouvelle pour l’ici et maintenant, mais que se passe-t-il lorsque le Portugal doit trouver un moyen de gagner sans lui?

Il a maintenant 34 ans, mais face aux Suisses, il a présenté tout ce qui a fait de lui une telle star mondiale. Les buts, les passes – une passe aveugle à Felix en première mi-temps était particulièrement accrocheuse – et les défilés étaient tous là. Un instant de la première période, Ronaldo envoyait le demi-arrière suisse dans le mauvais sens avec un truc tourbillonnant de tourbillon. Il a ensuite bouclé sa soirée en inscrivant son tour du chapeau après un autre coup joué avant de tirer dans le but.

C’était le 10ème tournoi international honoré par un but Ronaldo, une séquence qui remonte à l’Euro 2004, quand un adolescent, Ronaldo, a aidé le Portugal à atteindre la finale avant de perdre contre la Grèce.

Ses 88 buts le placent à deux doigts de devenir le deuxième footballeur de l’histoire – après l’Iran iranien Ali Daei – à franchir la barre des 100 buts dans le football international. Après avoir remporté sa 157ème victoire contre les Suisses, le Portugal 27 égaux du record du monde de l’Egyptien Ahmed Hassan pour les apparitions internationales. Peu de gens parieraient que Ronaldo atteindrait ces deux chiffres avant d’annoncer une journée avec le Portugal et, le moment venu, ce serait le scénario cauchemardesque pour les Portugais.

Rappelez-vous Eder, l’homme qui a marqué le but vainqueur contre la France lors de la finale de l’Euro 2016 à Paris? Il n’est plus sur les lieux après une saison infructueuse en Russie avec le Lokomotiv Moscou. Dans le même temps, l’équipe de la Ligue des Nations de Santos n’a pas réussi à se qualifier, mais elle a été désignée comme la solution aux problèmes de but après le Portugal après la Coupe des Confédérations en 2017. L’attaquant de l’AC Milan, prêté la saison dernière à Séville , pourrait bien revenir, mais il n’ya aucune garantie.

Et puis il y a. La mise à pied de l’ailier de Manchester City pour le deuxième but de Ronaldo était digne de la fin suivante, et Bernardo pourrait certainement former un partenariat dévastateur avec Felix dans les années à venir. Ce dernier sera une star – ce qui ressort clairement de ses performances pour Benfica cette saison – mais s’attendre à ce qu’il comble le vide laissé par Ronaldo risquerait de retarder son développement en tant que joueur à part entière.

Ronaldo est tout simplement irremplaçable, même si le temps presse pour lui.

Ce n’était pas un tour de passe-passe minable à Porto. Chaque objectif était de grande classe et d’exécution.

Sommer aurait dû sauver son premier coup franc, mais c’était quand même étonnant, avec le tir du pied droit de Ronaldo dans le coin qui aurait dû permettre au gardien de but de patrouiller. Son deuxième but, en 88 minutes, marquait un tir du pied droit net à 12 verges après que Bernardo eut retiré le ballon de la ligne de touche, laissant Ronaldo battre le ballon au fond du poteau. Et le troisième, après que Guedes l’ait libéré, vit Ronaldo courir vers le but avant de se faufiler à l’intérieur et de se faufiler derrière Sommer et dans le coin le plus éloigné.

« Ils ont une cerise sur le gâteau et (Ronaldo) a fait la différence », a déclaré l’entraîneur suisse, Vladimir Petkovic. « Il a eu quatre lancers et trois buts. Nous avons perdu parce que le joueur vedette du Portugal a montré ses qualités. »

Sans Ronaldo, le Portugal aurait perdu ce match et ils ne se dirigeraient pas vers la première finale de la Ligue des Nations dans leur propre pays. Ils ont des joueurs extrêmement talentueux dans et autour de lui, mais Ronaldo est celui qui élève le Portugal à des exploits dont ils ne seraient autrement pas capables.

Le moment viendra où Bernardo, Felix et Andre Silva devront porter les espoirs d’une nation sur leurs épaules, mais pour le moment, Ronaldo continue de les faire attendre en attendant cette distinction douteuse.

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